L’infettivologia è quella branca della medicina che si occupa di tutte le malattie causate da agenti infettivi, cioè batteri, virus, funghi (miceti) o parassiti. agenti infettivi Il concetto di malattia infettiva e di contagio è attribuito a Girolamo Fracastoro che nel XVI secolo scriveva: Il contagio è un’infezione che passa da un corpo a un altro e notava che l’infezione è simile in colui che trasmette e colui che riceve il contagio, ipotizzando che le infezioni originano da “particelle” così piccole da essere impercettibili. Due secoli più tardi, Edward Jenner estese il concetto di contagio a quello della reazione immunitaria che l’infezione determina nell’ospite, dando origine a un’altra branca della medicina, l’immunologia. Nonostante i progressi della tecnologia (il microscopio ha permesso il riconoscimento delle “particelle” responsabili delle infezioni), della chimica e della medicina, le malattie infettive rimangono una delle cause principali della mortalità degli individui, e in alcune regioni del mondo la causa principale. Gli anni successivi alla seconda guerra mondiale hanno visto lo sviluppo di farmaci potenti ed efficaci per la cura delle infezioni, il che aveva fatto sperare nella definitiva scomparsa di molte malattie infettive, ma negli stessi anni si è andata sviluppando da parte dei microrganismi la capacità di resistere a questi farmaci. Pertanto malattie come la tubercolosi, che si consideravano quasi eradicate, almeno nei paesi sviluppati, hanno manifestato una significativa recrudescenza, mentre d’altra parte gli agenti “emergenti” che anche in anni recenti sono stati scoperti (retrovirus, virus dell’epatite C, Helicobacter pylori) continuano a rappresentare un problema diffuso e di difficile soluzione.
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